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──  怒隊  ──

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艦艇整齊列隊,像是指向浮上水平線的積雨雲。這支不屬於任何國家、航行於全世界的艦隊正是哈迪蘭所統帥的佣兵部隊的總根據地。
 艦隊中央的航空母艦,他們就位於船上的簡報室中。
 「本次作戰我們的目標是將“威爾斯”……也就是在上次大賽中現身的那隻怪物完全消滅。」
 昏暗的室內,哈迪蘭站在投影數據的屏幕前,環視了一圈在場的全員。
 面向長官整齊列隊的是拉爾夫、克拉克和莉安娜三人。他們順著哈迪蘭的視線,聚精會神地聽著他交代的作戰內容,但也為兩位不熟悉的客人稍稍分神。
 「根據各地的重力波觀測結果,加上合作者……德洛麗斯提供的有力情報,可以預測那隻怪物還會再次在KOF出現。」
 說到合作者時,哈迪蘭在短短的瞬間把視線移向身旁的女性。名叫德洛麗斯的女性在被介紹時優雅地向三人頷首。然而,她看向三人的目光中,彷彿透著觀察——說得難聽點就是評估三人的意味。
 「威爾斯再次出現所造成的破壞想必會比上次大賽還要大。將受害控制在最小程度,盡快解決那傢伙……這就是必須完成的任務。」
 哈迪蘭說完後點亮了房間的照明。室內恢復亮度後,讓人感到緊繃的氣氛也自然而然地鬆弛下來。
 克拉克保持著立正的站姿,稍稍放鬆了下墨鏡後面的眼睛,開口說道。
 「明白。屬下已經理解了本次作戰的重要性,不過沒想到教官竟然會親自上陣。」
 「啊。而且教官的隊友……」
 與克拉克動作一致,拉爾夫也微微頷首。接著將目光轉向了房間的一角。
 背靠牆壁、無聊地擺弄手指的少女突然抬起頭。她像是要擺出威嚇的樣子回瞪拉爾夫,繃緊了全身。
 「哎呀。真是失禮了,隊長小姐。」
 對於她像在路邊偶遇的野貓一樣的反應,拉爾夫苦笑著將目光轉回到長官身上。
 看到這一連串情形的哈迪蘭過了一會兒,繼續說道。
「在本次作戰中,“增幅幽靈”……也就是伊絲拉和瞬影的存在非常重要。和上次大賽瞬影呈現出那種徵兆一樣,尚不能否定威爾斯再次出現時她們力量暴走的可能性。」
 拉爾夫和克拉克的表情嚴肅了起來。就連從進到房間開始完全沒有任何表情的莉安娜,聽到長官的話,眼皮也動了動。
 「拉爾夫、克拉克、還有莉安娜。你們主要的職責是對大賽過程的觀察以及對瞬影的監視。如果他的那種能力暴走的話就要進行鎮壓。」
 哈迪蘭閉上了嘴,房間又重歸安靜。
 在沉默中,莉安娜回想起從威爾斯內部現身的大蛇。儘管據報告稱草薙京、八神庵、神樂千鶴三人聯手已經將其封印,但事情仍未結束,讓莉安娜很是在意。
 在她體內沉睡的詛咒之血到現在仍然會痛。莉安娜無數次與詛咒之血對抗、戰鬥,偶爾還會暴走,這時身旁的長官們就會幫忙渡過難關。到如今,過去那種膽怯、認輸的想法已經全然不見。
 然而,這一次的衝動“和以往的情況有所不同”。這種預感在心中留下了少許不安的陰影。如果預感正確,她自己就發生暴走的話,想必會對任務的完成造成極大的障礙。哪怕只有一點令人不安的因素也應該報告,莉安娜如此想著正欲開口。
 「哈哈,原來如此。這任務交給我們再合適不過啦。」
 拉爾夫的話音打破了沉默。他的臉上露出無所畏懼的笑意,輕輕拍了拍一旁莉安娜的肩膀,誇張地點了點頭。
 「儘管交給我們吧教官。控制暴走的傢伙這種事,我們習慣得很。」
 「沒錯。就像往常一樣參加大賽,像往常一樣完成任務就是了。」
 站在莉安娜對面靜靜點頭的克拉克的嘴角也浮現出和平常一樣的笑容。
 用余光看了看他們後,莉安娜再度轉向哈迪蘭。她的嘴角發生了細微的變化。能夠注意到這是在笑的,就只有她無比信賴的伙伴,以及一直守護著她的哈迪蘭。
 「……明白了,教官。」
 對她不加修飾但卻率直的回答,哈迪蘭默默地點了點頭。
 「在作戰過程中,我會讓艦隊在位於決賽場館北面六十公里的海上待命。所有人,不要大意,一定要完成任務。完畢!」
 「——是!」
 三人向哈迪蘭行45度鞠躬禮後,以毅然決然的步伐走出簡報室,而哈迪蘭則用信賴的眼光目送三人離去。

TEAM NAME

──  宿敵隊  ──

TEAM NUMBER
TEAM VISUAL

炎炎烈日下,在某個兒童福利設施的大門內側,出現了一對高個男女的身影——哈迪蘭、德洛麗斯。二人剛剛走出門外,就聽見鐵門咣的一聲關上,彷彿是在催促他們趕緊離開一樣。
 哈迪蘭對大門內傳來的職員不耐煩的咂嘴視若不見,從懷中取出了平板電腦。
 「果然不在這裡嗎。」
 「嗯。不過……他們的態度可是夠傲慢無禮的。我也能理解“她”會從這裡逃走。」
 德洛麗斯邊用指尖輕輕推了推純金眼鏡框,邊把視線轉向門的內側。哈迪蘭聽了她的話稍稍皺了皺眉,回想起剛剛在設施中的見聞和了解到的內情。
 雖然預約過,但院長對待二人的態度彷彿他們是製造麻煩的根源一樣。遠遠就能聽到似乎是職員的成人的呵斥聲,還有在走廊擦身而過的孩子們陰鬱的表情,至少這裡對孩子們來說不是什麼舒適的地方,可謂洞若觀火。
 不知從什麼時候德洛麗斯的視線已經轉向自己,哈迪蘭裝作沒看見,淡淡地說道。
 「優先考慮的應該是尋找那個少女。不是改善設施的問題。」
 聽到這樣的回答,德洛麗斯的臉上浮現了笑容。
 「呵……也是啊。不過這城市可是夠大的。你知道該去哪找嗎?」
 「請不要小看我。」
 哈迪蘭邁出步伐,德洛麗斯緊隨其後。
 「在南美活動的新生代塗鴉藝術家」,這就是他們要尋找的對象。其作品在當地具有極高的人氣,引得年輕人趨之若鶩,進而又通過社交網絡開始向海外傳播。據說她這個人神出鬼沒,像是鑽大人空子一樣,在街頭出現時就直播塗鴉,而當警察趕到時身影早已消失不見。
 按常理考慮,想要在寬廣的城市中找到這樣一個人想必是極其困難的吧。不過,「專業人士」出馬的話就另當別論了。
 「要追尋這種程度的足跡,真是輕而易舉。」
 遠遠看到來來往往聚在一起的年輕人的身影,哈迪蘭再次將平板電腦收入懷中。
 聚堆的似乎是當地的十幾歲的孩子們。但人群中還有連十歲都沒到的小孩子的身影。他們所有人都一副狂熱的樣子大聲歡呼,吹著口哨,對著眼前龍飛鳳舞的鮮豔色彩如痴如醉。
 在那裡,一位少女正面對著牆壁,鮮豔的黃色上衣隨風飄舞。她颯爽地戴著防毒面具,邁著輕快的步伐一邊變換位置一邊用雙手的噴漆罐對著牆面噴射顏料。乍一看,她只是一個富有才氣和活力普通藝術家。可是真正值得注目的並非她自身——而是在她正上方飛舞著的“手”。
 「阿曼達,換你來!」
 少女緩緩地將噴漆罐擲向空中。在空中飛舞的噴漆罐被一隻不可思議的、發出紫色靈氣的“手”迅速接住。
 的確這和那個叫瞬影的少年所操縱的幻影之手十分相似。要說跟他不同的地方,就是她的幻影之手更小,破壞力似乎也比較匱乏,而且就像具有意識一樣自由活動。
 看到走進的哈迪蘭和德洛麗斯,觀眾們的笑容隨即消失,幾乎就在同時她們的畫作也完成了。
 「你就是伊絲拉吧。」
 聽到哈迪蘭打招呼,少女回首環顧,一邊納悶兒地瞇起眼睛,一邊將戴在嘴邊的防毒面具摘掉。
 「什麼嘛……是又怎麼樣? 你們是誰啊?」

 伊絲拉將二人引到一座人影稀少的狹小公園。在公園一隅的遊樂器材旁停下後,她毫不隱藏對哈迪蘭二人的懷疑,用銳利的目光盯著他們。
 「拳皇就是那個吧,有錢人辦的格斗大賽。上一次的比賽我有看哦。」
 在面無表情挺直站著的伊絲拉身旁,幻影之手——她似乎稱它為“阿曼達”——像是在佯攻一樣擺出要出拳的架勢。雖說是好戰的姿勢,但也能看出只是有戒備心,而非出自惡意。
 在與德洛麗斯交換眼神後,哈迪蘭直視著伊絲拉的眼睛,開了口。
 「我想請你作為我們的隊友參加這次大賽。」
 「為什麼呢?」
 「對不起,這個問題現在我還無法回答。如果你答應我們的要求我會提供信息給你的。不過……我想參加大賽本身對你來說也很有利。」
 哈迪蘭靜靜地看著表情越發嚴峻的伊絲拉。站在幾步之外看向這裡的德洛麗斯也像評估商品一般把視線轉向少女。
 「竟然利用人家的弱點。」,短暫的沉默後,伊絲拉一副不爽的樣子如是嘟囔道。
「……的確,要是有優勝獎金的話可以讓設施裡的小傢伙們吃上好的,光是參加大賽就能讓我和阿曼達聞名全世界。對於現在的我們來說是求之不得的……不過……」
 伊絲拉用手指把帽簷向下壓,用更輕的聲音回答。
 「你們看起來很可疑。誰會信你們的鬼話。」
 她背向哈迪蘭他們,像是要表明已經沒什麼可說的了。在一旁的阿曼達則對著二人做出「滾回去」的手勢。
 的確,站在她的角度看,從沒見過的大人突然出現,緊接著就要跟他們一起走,覺得可疑也是理所當然的。而且,不知是不是環境造成的結果,她似乎對“成年人”這一存在具有極強的不信任感。此時哈迪蘭在想是不是應該叫上與她年齡相仿的莉安娜一起接觸她才對。
 一直保持沉默的德洛麗斯的聲音打破了公園裡劍拔弩張的緊張氣氛。
 「如果說這次的大賽,那個少年……瞬影也會參加的話呢?」
 聽到這話的伊絲拉雙肩變得僵硬。已經向公園外邁出的腳又放了下來,慢慢回頭。
 「瞬影……是那個跟長鬍子老頭和一副睡不醒樣子的小孩一起的,一看性格就很陰暗,讓人討厭的戴耳機的傢伙? 為什麼要提那傢伙啊。」
 和剛才的態度不同,伊絲拉的聲音和神色帶了些許的興趣。似乎是看透了這點,德洛麗斯瞇了瞇眼,一邊向上推了推眼鏡中梁,一邊回答。
 「那是因為地球上只有一個人,和你擁有同樣的力量哦。」
 「……切!」
 「你也一直很在意吧? 和自己擁有相同力量的少年……」
 伊絲拉一邊睜大眼睛,一邊將身體轉回到對著二人。儘管沒有回答德洛麗斯的問題,但雙眼流露出的驚愕神色和僵硬的表情已經揭示了答案。
 德洛麗斯嘆了一口氣,接著用銳利的目光盯著伊絲拉繼續說道。
 「你們擁有的“操縱幻影的力量”……其根源和秘密,沒想過要一探究竟嗎?」
 「我和,阿曼達的……秘密……」
 「如果你肯幫助我們,並且展現了足夠的實力,我就全部告訴你。我保證。」
 伊絲拉目光閃爍心神動搖,旁邊的阿曼達也在徬徨失措。
 不知過了多久。大家都保持著長時間的沉默,公園的遊樂器材被風吹到發出的吱吱嘎嘎聲顯得格外刺耳。遠處剛剛踢完球的孩子們剛鬧哄哄地走出公園,一直低著頭的伊絲拉終於張了口。
 「……要是幫你們的話,你們會告訴我們,你們究竟是什麼人吧?」
 對於伊絲拉慢吞吞提出的問題,哈迪蘭平靜地作答。
 「我們必定會支付要求你幫忙的報酬。」
 聽到這一回答,伊絲拉深長地籲了一口氣。接著,像是要甩掉迷惘一般甩了甩頭,再次將整個身體轉向了哈迪蘭和德洛麗斯。
 「哼,我可沒說就這麼相信你們了哦。大人甚麼的全都不可信……不過……」
 伊絲拉用手指將帽子輕輕向上提了提,嘴角上揚。那無所畏懼的笑容,是哈迪蘭和德洛麗斯第一次見到她笑。
 「要是讓我當隊長的話,就隨你們吧!」

TEAM NAME

──  龍虎隊  ──

TEAM NUMBER
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萬里無雲的晴朗天氣。正午時分,驕陽璀璨,南鎮的中心街上佇立著兩名男子。他們肩扛行李袋,仰頭看著耀眼眩目的店鋪招牌。
 店舖前早已排起一條長龍,入口上方赫然寫著“極限烤肉”四個大字。隊伍中的人們七嘴八舌,時而也會探頭窺視店裡的菜單。二人從遠處觀望著這一切,其中一名男子——馬可·羅德里格斯深深地咽了一口唾沫。
 「看樣子……烤肉店的生意做得相當不錯啊……」
 「是啊……」
 看著這間已經變得比自己記憶中更大更豪華的店鋪,另一名男子——坂崎良以一種無法言喻的心情抬頭凝望。究竟是不安,抑或是不滿呢。慚愧的是,良本人也尚未梳理好這股浮現於心底的難以名狀的情感。
 無論在修行時如何努力拋除雜念,每當回想起“極限烤肉”這四個字,就有種好似陰雲般糾葛而沉悶的情感湧上心頭。而現在,這份情感也切切實實地籠罩在良的心中。
 良和馬可走向店鋪側面的員工入口。通過對講機報上姓名,就立刻有人領著他們前往事務所。在井然有序的辦公室內迎接他們的是良的父親坂崎琢磨,以及良的好友兼同門兄弟羅伯特·加西亞。二人一見到良與馬可的身影,便笑著站起身來。
 「噢,良、馬可!你們回來啦!」
 「真是好久沒見到你們倆啦!不好意思啊,沒有出門去迎接你們。」
 羅伯特走到良的身邊,輕輕地拍了拍他的肩膀。馬可回以致意,而他身旁的良則面帶笑容地回應道。
 「不,這樣就好。看到老爹和羅伯特都精力充沛,就再好不過了。百合她人呢——」
 良的視線四處游移,開始尋找妹妹的身影。正當此時,坂崎百合以一副精疲力竭的姿態出現在了剛才被打開的那扇門口。她似乎沒有察覺到兄長們的存在,渾身癱軟似​​地朝房間裡走了進來。
 「雖說是為了賺點零花錢,可這也太累了吧~……。對不起啦羅伯特,今天我可能也沒法去道場了……」
 「辛苦你囉,小百合。極限烤肉的代言姑娘也需要休養生息。下班後去好好休息吧。」
 「嗯,我會的!明天我可要一覺睡到大中午~……啊誒?哥哥,你們回來啦!」
 也許是羅伯特的一番慰勞讓百合恢復了一些活力,她挺起了彎曲的腰板,這才終於注意到在場的良和馬可。看著百合為烤肉店的工作殫精竭慮的模樣,良的心中縈繞起了朦朧的陰雲。
 「我回來了。百合你看起來也生龍活虎啊。」
 「還行吧~。不過最近這兒的打工很忙,今天已經累到趴下啦。」
 不知不覺變長了的頭髮紮成一條麻花辮,百合晃動著辮子朝兄長笑著說道。良看著她,心裡低聲告訴自己「幫家里工作也不是什麼壞事」。隨後,良又轉頭看向琢磨和羅伯特。
 「噢對了。說起來,我在考慮參加拳皇大賽,也好檢驗一下自己的修行成果,老爹和羅伯特你們有什麼打算嗎?」
 「老夫手頭上有個事關未來經營的重要項目,實在是分身乏術。」
 琢磨輕描淡寫的一句話令良的眉頭微微一沉。但連同他本人在內,在場的所有人似乎都沒有留意到這個變化。琢磨雙手抱在胸前,把視線轉向了羅伯特。
 「羅伯特啊,你和良一同去參賽吧!也別忘了給極限烤肉做宣傳!」
 「喝!」
 用洪亮的嗓門向師父作出回應後,羅伯特又轉身面向良,揚起嘴角伸出了手。
 「最近老忙著店裡的生意,我也正想走出道場,去外邊活動活動身子骨嘞!​​良,這次也拜託你多關照囉!」
 「……嗯!那就拜託你啦,羅伯特!」
 良回握住伸向他的那隻手。也許是緊緊相握的手給了他一股安心感,良的臉上又浮現出了一如往常的笑容。看著他這副神情,馬可也寬慰地鬆了口氣。
 「那還差一個人嘞。既然俺和良都出馬了……肯定也得叫上小百合吧。」
 「嗯嗯。盡~管放心交給我吧,哥哥!」
 聽到羅伯特的這句話,百合探出了身子。良的表情變得嚴肅起來,他緊緊凝視著自己的妹妹。
 腦海中反复思索著方才百合的言行舉止,良在沉默片刻後,用低沉的嗓音回答道。
 「……不。這次就不帶上百合了。」
 「誒……!?」
 「哎?為啥子嘞?」
 百合和羅伯特驚訝地瞪大了雙眼。琢磨仍將雙手抱在胸前,一言不發地觀察事態的發展,而馬可卻轉而向良和百合投以擔憂的目光。
 臉上仍掛著嚴厲的神情,良向百合問道。
 「百合,你最近一次去道場修行是什麼時候?」
 「那個……應、應該是……大概兩個月前吧……」
 「難不成你想說自己的本事沒有退步嗎?你應該也明白,拳皇的參賽選手無一不是久經鑽研的強者。我可以斷言,如今疏於鍛煉的你不可能打倒任何一個人!」
 「……唔!」
 百合看起來深受打擊。但或許她自己也清楚,哥哥的那番話正中要害,令她啞口無言,雙唇開合著卻找不到一句話用來反駁。
 哆哆嗦嗦地顫抖了片刻後,百合從嗓子眼裡擠出了一句話。
 「太過分了……竟然說我在偷懶……!才沒有那回事呢!哥哥你這傻瓜——!」
 良目視著百合從事務所飛奔而出的背影。看著他的側臉,羅伯特微微地點頭表示理解。隨後,他又輕輕地拍了拍這位摯友的肩膀,寬慰道。
 「小百合她那麼要強。別擔心嘞,她肯定能找回最佳狀態的。」
 「……」
 良輕輕地嘆了口氣作為回應,與此同時,羅伯特也表露出了自己的疑慮。
 「不過,這下可該去哪兒找第三個人嘞?馬可嗎?」
 自己的名字突然被提及,讓馬可身子一緊,而他身旁的良卻若有所思。
 「不,我心裡有個人選……」

 幻境酒吧的門前懸掛著一張“非營業時間”的標牌,店內吧台的盡頭處,瓊正在專心擦拭著玻璃酒杯。在安靜地進行營業前準備工作的她的耳邊,傳來了大門開合的聲音,緊接著便是向店內走來的腳步聲。她抬起頭,打算用冰冷的語氣驅趕這位不速之客。
 「還沒開始營業哦……啊,原來是你嗎。別嚇唬人啊。」
 「不好意思,開張前就來打擾你。我可以坐在這兒嗎?」
 可當她意識到走進店裡的男子是良時,臉上的表情便柔和了起來。良舉起單手打著招呼,朝吧台前的座位走來。
 「當然。要喝點什麼嗎?就當是慶祝修行結束。」
 「還是不了……」
 看著在自己對面落座的良表情中略帶一絲嚴肅,瓊有些不安似地皺起了柳眉。修行結束後還顯露出這般神情,令她覺得有些反常,她放下手中的玻璃酒杯,正打算問問對方發生了什麼,良卻好似下定決定般地抬起了頭。
 「瓊啊,我有件事想麻煩你。」
 筆直投射進雙眼的視線讓瓊心頭一顫。
 「怎、怎麼啦,這麼一本正經的。」
 「你我相處了這麼長時間,也算是知心朋友了。在你面前我也不用顧忌些什麼。」
 由於弄不清良這句話背後的深意,瓊有些驚慌失措。
 「相互之間也早已知根知底。所以我認為這件事非你不可……」
 「呃、嗯……」
 他的表情無疑是認真的,言語中也沒有半點虛偽。儘管考慮到他的秉性,無非就是想說些關於極限流或是格鬥家的事吧,然而……也不能徹底斷定這不可能是“愛的告白”。心裡在乎的人說出了這番耐人尋味的話,瓊無論如何也免不了心生期待,她臉頰泛紅,等待著對方繼續開口。
 忽然,良瞪大雙眼,兩手撐著吧台,同時向前探出身子。
 「瓊!拜託你,這次和我們一起參加拳皇大賽吧!」
 瓊嘆了口氣,雙手支在吧台上耷拉著腦袋。這個舉動的背後,是對竟會抱有一絲期待的自己所感到的無奈,良憂心忡忡地問道「你不同意嗎!?」。
 「不,沒問題。反正這次的拳皇大賽我也還沒做好決定……舞她應該自己也能找到隊友吧。」
 說著,瓊朝著一臉忐忑的良笑了笑。
 「這麼說……!」
 「我答應了。良,我也很久沒有跟你們一塊參賽了。」
 「謝謝你,瓊!真是幫大忙了!」
 良面露笑容,難掩喜悅,粗魯地一把抓住瓊的手。二人緊緊握手致意,瓊的內心深處卻在小聲埋怨著對方的不解風情。

TEAM NAME

──  大蛇隊  ──

TEAM NUMBER
TEAM VISUAL

在簡直悠久的黑暗中,他們看到的是突然出現的“龜裂”。
 龜裂迅速擴大,中心部分嘎吱作響開始土崩瓦解。從崩落的裂縫可以窺伺無數個閃爍著光芒的世界。那空間就如同銀河一般,卻有著超脫世間常理的怪異感。
 他們從近若咫尺卻又遠若天涯的龜裂另一側感到了某種氣息,接下來的一瞬,從那裡噴出了無數的“手”。
 無數“手”的奔流湧入黑暗,將不停搖蕩的他們吞噬。發現什麼東西出現裂紋,響起坍塌的聲響時——七枷社、夏爾美和克里斯一齊倒在了熟知的大地上。

 三人醒來數天后,他們坐在咖啡館的一角,像其他顧客一樣享受著平靜的下午。
 「讓我們看到那幅光景的本主果然還是存在於什麼地方啊。」
 克里斯將視線從手機上移開,把手伸向放在桌上的果汁。
 「是呢。肯定不會只是一場夢。」
 「想要復活我們的某人做的好事……似乎不是這樣啊。至少不像是大蛇一族的什麼人引發的。」
 在回話的同時,夏爾美把剛買的雜誌擺在桌上,七枷社大口吃著才做好的三明治。
 克里斯將嘴唇離開吸管後,一邊把玻璃杯放在杯墊上,一邊悠閒地繼續說道。
 「雖然只有一瞬……但的確是非常異樣的力量呢。說是其他地球意誌所為感覺也能接受。」
 聽他這麼一說,正要把三明治送到嘴裡的七枷社停了下來。社拿著三明治,看向了對面正在無所事事擺弄手機的克里斯。克里斯感受到社的視線,也向他回看。
 「確實如此。不過,那東西是什麼都無所謂吧? 就是單純的利用可以利用的東西啦。“邀請函”不也是這樣搞到手的……麼。」
 社一邊單手搖動著帶有豪華封蠟的信封,一邊露出了無畏的笑容。克里斯也受他表情的影響跟著微笑。
 「社可真是,一如既往的單純呢……不過,也確實是這樣。」
 二人正要把視線分別轉回到三明治和手機時,在一旁看雜誌的夏爾美小聲驚呼了起來。
 「哦呀?」
 她將展開的雜誌轉向社和克里斯,指向上面的某處。
 「社、克里斯,快看這快看這。那個“手”和這孩子的這個感覺是不是很像?」
 夏爾美繪聲繪色地給他們的看的是寫著《THE KING OF FIGHTERS特輯》報導的一角。上面展示的是在上次拳皇大賽拍攝的照片。照片拍的是操縱巨大的幻影之手的一位少年。
 「說是叫瞬影。照片不是很清楚,不過臉蛋蠻可愛的嘛♪」
 夏爾美一臉陶醉地把手按在臉頰上,社和克里斯對視了一下後看向了照片。如她所說照片是從遠處拍攝的,因此拍得比較粗糙,社擰起了眉頭。
 「確實感覺有點像那個,不過光憑這種照片……」
 「直接在大賽確認不就好了?」
 聽了二人的回答,夏爾美笑意不減地再次把雜誌拉到手邊。
 「是啊。呵呵呵,又增加了新的樂趣呢♪」
 社把剩下的三明治送進口中,接著伸手去夠眼前的冰咖啡。克里斯也拿起了玻璃杯,不過果汁已經喝光,只能聽到冰塊的聲音,他「啊」的小聲嘟囔了一下,便向巡店的服務員喊道。
 「麻煩你,我要點單。」
 斜眼看著一邊說著“好的”一邊走過來的店員,夏爾美讀起了雜誌上的文章,翻過一頁又一頁,很是專心的樣子。
 午後平靜的空氣和店內播放的冗長的音樂引得社打了個大大的哈欠,接著向前挺了挺身,輕輕敲了敲桌子。鄰桌的女高中生們聽到這聲音回頭看了看,不過很快就移開視線回到了她們自己的對話中。
 「那麼,差不多可以開始考慮新曲子了吧。」
 聽他這麼一說,夏爾美合上了雜誌,克里斯把手機放在了桌上。
 「啊,對哈。抱歉偏離主題了”
 「復活演唱會,好期待呀~。我們三個一塊作曲吧。」
 於是三個人就這樣融入了日常生活。
 無論是鄰桌相談甚歡的女高中生、還是在對面看報紙的公司職員、抑或是昏昏欲睡進行巡店的服務員,沒有一個人去留意他們的對話內容。
 是的,誰又能想像得到,看起來就像年齡相差較大的友人的這三人,竟然會是期盼著人類滅亡的大蛇一族呢。

TEAM NAME

──  餓狼隊  ──

TEAM NUMBER
TEAM VISUAL

南鎮迎來了黃昏,在城市的一隅,泡泡咖啡廳裡的客人漸漸開始多了起來,當然,其中也少不了他們。
明亮歡快的霓虹燈照亮了咖啡廳的吧台,而在離吧台稍遠一些的散座上,特瑞·博加德和安迪·博加德不由自主地將目光停留在了與他們同行的男子身上。伸手準備拿取食物的他們之所以會忽然停下動作,是因為他們的朋友——東丈不緊不慢地說出了一個提議。
 互相宣誓一下這次參加拳皇大賽奪冠后想要實現的目標吧——他的提議可以用這樣一句話來簡單概括。考慮到東丈的性格,會說出這樣的提議並不算稀奇,但由於事出突然,安迪還是表露出了一絲疑惑。
 「立誓嗎……倒也不是不行,可為什麼還要做這種事?」
 「平平常常地去參賽,平平常常地拿下冠軍,你們不覺得很沒意思嗎?這麼做能給自己一個不能輸掉比賽的理由,也會更有動力,簡直是一舉兩得!」
 說罷,東丈露出了一副天不怕地不怕的笑容,然後大口大口把炸雞塊塞進嘴裡。好友的這般模樣令特瑞再次爽朗地笑了起來。
 「真有東丈你的風格。沒問題,就听你的!」
 看著笑出一口白牙的特瑞,還有他身旁像是在用善意的笑容表示同意的安迪,東丈喜上眉梢。他放下手中的叉子,邊端正起坐姿,邊把身子朝著另外兩人的方向探去。
 「嘿嘿,就知道你們會答應!那就由我先來發誓吧……」
 「哦?當場就要說出來嗎?」
 「那還用說?你們可聽好了!這次要是能拿下冠軍……」
 剛回答完安迪的疑問,東丈便立刻攥緊拳頭,隨後起身擺出勝利者般高舉雙拳的姿勢,同時精神振奮地吼道。
 「我就向莉莉提出約會請求!」
 東丈用他那相當洪亮的嗓門喊出的這句話,在泡泡咖啡廳四周的牆壁間迴盪。他毫不在意其他客人的視線,熱切地註視著眼前的二人,這副神態令博加德兄弟恍然大悟。原來這就是東丈作出這個提議的起因吧。
 「哦——,原來是這麼一回事……難怪你會這麼起勁。」
 「哈哈哈。那就當是為了東丈的愛情,我們也不能輸啊。」
 說著,安迪和特瑞相視而笑。
 東丈又坐回椅子上,將手伸向啤酒扎,視線卻朝著安迪的方向看去。
 「好嘞!那接下來輪到安迪了!」
 「我!?目標、目標啊……」
 安迪輕輕地用手托著下巴,好似經過一番深思熟慮後開口說道。
「雖然在不知火流的道場裡,我也在日復一日地磨練自己,可總待在道場裡似乎有些閉門造車的意思。儘管無法長期外出,但回歸初心,踏上武者修行之旅也未嘗不是一件好事……?」
 面對認真思考這個問題的他,特瑞用點頭予以回應。
 「武者修行,這主意挺不錯的嘛。」
 「只不過這樣一來,某個人可能會邊喊著你的名字邊緊追著你不放哦~」
 「東丈你把舞當成什麼人了……不,嗯,似乎也沒法反駁……」
 安迪先是朝著一臉坏笑的東丈皺了皺眉,隨後似乎是想像到了這樣的情景,語氣也開始變得微弱起來。他微微嘆了口氣,喝下一口飲料,又轉而把問題拋向了特瑞。
 「哥哥你有什麼打算?」
 特瑞短短沉默了一會兒,隨後帶著一貫的笑容爽快地回答道。
 「這個嘛。我就去周遊世界吧。」
 「那不就和平時沒什麼兩樣嘛!」
 「的確。不過這才像哥哥你。」
 看著揚起嘴角的特瑞,東丈發出了高亢的笑聲。也許是受東丈的這番舉止所感染,安迪的嘴角也放鬆了下來。
 三人依舊保持著一如往常的狀態,也正因如此,他們才能讓彼此放心,才能相互信賴。無論是否立下了誓言,刻在他們的骨子裡的東西永遠不會改變,今後也將一直延續下去吧。
 「對了,說個和誓言無關的提議吧,大賽結束後我們約上瑪麗和舞,大家一起去海邊玩吧。」
 「嗯,好主意!我們一定要拿下冠軍,然後好好放個假作為慶祝才行。」
 「到時候我和莉莉的關係一定也會有進展吧。呵,就等著我的好消息吧!」
 隨著窗外夜幕降臨,咖啡廳裡迎來了更多的顧客,原本空著的座位逐漸被綽綽人影填滿,三人的歡聲笑語也淹沒在了店內越發紛雜的喧囂聲中。

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──  三神器隊  ──

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 深夜。地鐵站內,從充滿黑暗的隧道中吹來的穿堂風翻覆著男人大衣的下擺。略微凌亂的劉海露出的銳利雙眼瞥向穿著高跟鞋從背後走近的兩個女人。
 「過得如何啊……八神庵。」
 「呵呵呵……看樣子似乎還能受得了血之衝動嘛。真無聊。」
 麥卓和薇絲——大蛇一族的成員,像亡靈一樣糾纏著八神庵的兩個美女帶著讓人略感寒意的美麗笑容,在離他幾塊地磚遠的地方停了下來。
 「我不是說過嗎? 惡夢才剛剛開始。從壞掉的容器中湧出的亡者至今仍在全世界遊蕩。」
 「你的血會陣陣劇痛也是如此,全部都是絕望的徵兆……世界的龜裂正在逐漸裂開擴散哦。」
 「還以為是什麼事呢……真無聊。」
 只聽車站裡噌的一聲,紫色的火光照亮了那裡,彷彿要將電子滾動牌的微光完全抹除一般。麥卓和薇絲瞇起眼睛,看向透出一絲不詳,然而卻是實實在在猛烈燃燒的火焰。
 八神庵微微彎曲被紫火環繞的手指,慢慢轉過身。
 「快滾。否則——就用這火焰送你們上路,下地獄。」
 被彷彿要燒焦身體一般的殺意籠罩,麥卓看起來很滿足地出了一口長氣。而薇絲則像找到了喜愛玩具的貓一樣一臉坏笑。
 在放鬆下來的她們身後,燈光忽明忽暗。每當昏暗時,紫色的火光映照出二人的輪廓,眼睛則爍爍發光。
 「我要在特等席上好好觀賞你在惡夢中掙扎的樣子。」
 「可別讓我們失望哦。」
 薇絲緩緩晃動身體,麥卓則妖艷地湊上前去。接著,她們的手指指向了八神庵——他的背後。
 「命運之時即將來臨……」
 彷彿是打破劍拔弩張的氣氛一般,回送列車伴隨轟鳴聲在他們身旁呼嘯而過。在他所注視的地方,已經沒有了兩位美女的身影。突然刮起一陣風,庵的頭髮和外套迎著風,慢慢握緊了拳頭,手上的火焰不知何時已然熄滅。
 庵的背後響起了高跟鞋踩在地磚上的吧嗒吧嗒聲。整齊的腳步聲徑直接近,平靜的目光望向庵的背後。
 「原來你在這啊。讓我好一頓找。」
 聽到這女性聲音的八神庵回過頭去。
 發出嚴肅聲音的女性——神樂千鶴直視著庵的眼睛,張口說道。
 「能否再次請你作為三神器來幫助我呢? 八神庵……」

 晴朗的天空,流動的薄雲,群鴿振翅起飛。
 在城市的一角,遠離都市喧囂的公園裡,佇立著一位青年。一邊聽著背後的噴泉聲,他——草薙京偶然瞥了下手錶。就在離約好的時間只剩一分鐘時,摩托車的引擎聲在原本靜謐繁茂的樹林間迴響。
 「抱歉。讓你久等了。」
 運動型摩托車停在眼前,看著款款從摩托車上下來的女性,草薙京聳了聳肩。
 「以你的習慣算是到得比較晚了啊,神樂。」
 「因為交通事故國道被封了。急得我飛馳趕來啊。」
 「喂喂,該不會因為太著急了超速駕駛了吧?」
 千鶴看著把視線放回摩托車後開起了玩笑的京,一邊摘下頭盔,一邊豎起了柳葉眉。
 「怎麼可能。」
 千鶴在回答後喘了口氣,就一下子以認真的目光和京對視。
 「那麼開始說正事吧,草薙。」
 聽千鶴這樣說,開玩笑的態度立刻從京的側臉上消失。
 不知是不是雲遮住了太陽,剛才還照到公園的溫和陽光不見了。讓人略感寒意的影子落在二人身上。
 「上次大賽上出現的謎之怪物‘威爾斯’……從中復活的不僅僅是我們祛除的大蛇的殘存意念。」
 「啊……說得是這幫傢伙吧。」
 聽到千鶴的話,京拿出了自己的手機。
 數日前千鶴髮來的郵件中附帶的一張照片。從上面可以看到融入城市中的三名男女的身影,他們是京等人曾經親手打敗並封印的大蛇一族。
 千鶴盯著京變得嚴峻的表情,放低聲音繼續說道。
 「從那以後,大蛇的封印就開始被不知何人的力量不斷干涉。所幸現在還能靠著八咫的力量摒退……不過我感到那力量似乎有日漸增長的趨勢。」
 「你是說這也是這幫傢伙幹的嗎?」
 京指著手機上的照片問道,千鶴搖了搖頭。
 「不,很遺憾還沒了解到那個地步。不過……要說是大蛇四天王的力量,還是感覺有點異樣。要是形容的話,大概就是使理法本身發生變質的感覺……」
 千鶴停住了嘴。一陣強風吹過,樹林裡的樹葉發出沙沙聲,遠處響起了烏鴉的啼聲。
 「是他們想要搞什麼動作,又或者是他們也是被捲入的一方……究竟發生了什麼呢,為了得到真相,需要你和八神的幫助。」
 忽然間撥雲見日,陽光照射下來。
 千鶴再次鄭重其事地面向京,張開嘴,凜然問道。
 「能否再次請你作為三神器來幫助我呢? 草薙京……」
 京把視線從千鶴臉上移開,俯視腳邊。
 「真是的,祖先什麼的、使命什麼的跟我一點關係沒有,我不是都說過了嗎。而且,要和八神處好關係,打死我也不干,絕對不行。」
 話說到這,京輕輕嘆了口氣。
 「……雖然我是很想這麼說啦,不過就算這麼說了估計你也不會放棄的。就這一回哦?」
 他抬起頭,目光直視千鶴。因為厭惡而僵硬的表情不知是想開了還是無語了轉而變為苦笑。看到京這個樣子,因不安而陰鬱的千鶴的臉色又變得容光煥發,嘴角也揚起了笑意。
 「謝謝你,草薙。」
 可就在下個瞬間,京轉過身去背向千鶴,提高了聲調。
 「不過,聯手雖然是可以。我可是有條件的哦。」
 「條件?」
 「麻煩事處理完以後,不管我要做什麼你都不插嘴的話還是可以考慮的。」
 京的話隔著肩膀傳到耳畔,千鶴的臉上不知為何突然浮現了苦笑的神情。接著,她用比風吹過樹葉的窸窸窣窣還要小的聲音感嘆道。
 「……你們說的話都一樣呢。」
 「嗯? 你說什麼?」
 「什麼也沒說。」
 千鶴把手伸向摩托車,戴上了頭盔。她再次跨上摩托車向京打招呼,他雖然一副仍未釋懷的樣子但仍注視著千鶴。
「我知道了。我發誓,如果達到目的的話,對你們的行動概不干涉。但是,要到干涉大蛇封印的威脅解除才行……還是要優先完成三神器的使命,請你一定鼎力相助。」
 「好的好的,“只是幫忙”。我會盡最低限度努力的。」
 聽到這無精打采的回答,千鶴皺了皺眉,接著和來時一樣伴著摩托車的轟鳴聲離開了。看著她遠去的背影漸漸消失,京再次把眼光落在拿著的手機上。
 打開的是另一通信息。發件人處寫的是“老爸”。
 「接下來……這頭的麻煩事,怎麼辦呢。」
 和似乎束手無策的口吻相反,他流利地翻到了一個人的電話號碼。
 在毫不猶豫地按下撥號鍵後,京把手機貼在耳邊走了起來。
 「餵,紅丸嗎? 有件事想要麻煩你——」

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──  英雄隊  ──

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唐福祿收到KOF邀請函的翌日。
 「這次的大賽我不打算參加了。」
 師傅剛一開口說的第一句話,就驚得瞬影和明天君目瞪口呆。
 「為……!? 為什麼呀,爺爺!」
 「那~,就是說這次我們不參加了?」
 看著怒目嗔視的瞬影和旁邊難過得垂下眉頭的明天君,唐福祿搖了搖頭。
 「非也……這次是要你們和草薙京組隊參賽。」
 「和草薙京?」
「是的。瞬影,明天君……通過上次大賽,你們在精神層面也取得了成長。我想以現在的你們,應該可以同我以外的格鬥家組隊了。沒什麼大不了的,這也是修行的一環。」
 唐福祿將機票交給了二人。瞬影和明天君分別收下一張,注視著機票上打印的字符。看著二人的這副模樣,唐福祿微微露出笑意。
 「我已經和柴舟先生打好招呼了。前往日本的旅程要多加小心啊。」

 「結果,為什麼變成你來代替草薙京啊? 二階堂紅丸。」
 從中國出發剛剛抵達日本,在機場入口迎接瞬影和明天君的並非草薙京,而是經常與他組隊的男人——二階堂紅丸。看著一臉訝異呆若木雞的瞬影和旁邊昏昏欲睡搖著頭的明天君,紅丸苦笑著聳聳肩。
 「草薙京因為“別的事情”騰不出手。所以就求我替他了。」
 「根本就和說好的不一樣嘛……」
 「同感啊。」,看著大吃一驚的瞬影,紅丸也摀住了額頭。
 紅丸受草薙京之託代他出戰的事就發生在昨天。大門有柔道聯盟的工作要做,京也留下一句「有些瑣事要辦。」不知去了什麼地方,原本不打算報名參加這屆拳皇大賽了,結果就突然接到了聯繫。
 向二人說明情況後,紅丸再次轉過身來對著瞬影和明天君。
 「我做你們的隊友也沒問題吧? 反正你們似乎也沒別的辦法。」
 「話是這麼說沒錯啦。雖然曾經和你戰鬥過……不過我們又不了解你,你不也是一樣嗎? 要是……」
 ——要是,我控制不住自己的力量,暴走了的話……
 瞬影說著說著又閉上了嘴。看著他滿面愁容低下頭的樣子,紅丸眉頭一皺剛要說話,就听見好大的「呼哇」的哈欠聲。
 「小瞬,不要緊的啦~」
 明天君重新將枕頭夾在腋下,用空出的手扯了扯瞬影的衣襟。睡眼惺忪地依次環視了瞬影和紅丸一番以後,明天君的臉上浮現出了天真無邪的笑容。
 「而且,老師也說這是修行的一環~……我們大家從現在開始好好處不就行了嘛? 所以請多關照哦,紅丸先生。」
 看著一邊笑瞇瞇一邊伸出手的明天君的樣子,瞬影也放鬆下來扯出微笑。
 「……說的也是啊。多關照哦,二階堂紅丸。」
 「啊,請多關照哈。瞬影,明天君。」
 三人的手握在一起。這時,空中響起了飛機起飛的聲音。瞬影和明天君隨之抬頭看去,映入眼簾的是黃昏的晴空,以及飛機後面留下的尾跡。
 「帶著優勝的消息回去見爺爺吧。」
 「嘿嘿,好的。」
 看著相視而笑的瞬影和明天君,紅丸也拍了拍他們的肩膀笑了起來。
 「那麼,也算為了慶祝團隊結成,去吃點什麼吧。我請客,想吃什麼都可以。」
 「真的嗎!? 謝謝紅丸先生! 那麼,我想吃吃看和牛烤肉!」
 「喂,我說明天,你也稍微客氣點……」
 「和牛,烤肉啊。OK,稍等。」
 瞬影皺著眉,用胳膊肘懟了懟一副急不可耐表情的明天君。而紅丸則對二人的神情毫不在意,用慣用的手勢搜索餐廳。不一會兒,他把手機舉到二人面前。
 「這家店怎麼樣? 我之前和朋友去過,味道還不賴哦。」
 隨著手指在屏幕上滑動,黑毛和牛級別的華麗肉類拼盤、種類豐富的配菜等照片依次出現。瞬影和明天君情不自禁地發出感嘆,看著上面的照片。
 「好、好豐盛啊。真的可以嗎?」
 「別客氣啦。都說是慶祝了嘛。」
 大大咧咧說出這話的紅丸爽朗的笑臉,絲毫沒有作為長輩想要在瞬影和明天君面前裝腔作勢擺闊的樣子。瞬影的視線從紅丸臉上移開,小聲嘀咕。
 「很意外啊……」
 「嗯?」
 「你打扮得花里胡哨,看起來很浮誇的樣子。沒想還很會照顧人。」
 「哼哼,女士們都喜歡這樣的反差。這可是我受歡迎的秘訣哦。」
 這時,明天君把屏幕轉向瞬影,興奮地大叫。
 「小瞬快看快看! 還有好多甜點哦!」
 「真的嗎! ……哇,看起來超好吃……」
 對著各式各樣甜點的圖片,瞬影情不自禁地露出期待的表情。看到與他年齡相稱的天真無邪的模樣,紅丸莞爾一笑,用雙臂摟住對著食物如痴如醉的二人的肩膀。
 「哦,喜歡吃甜食呀。那今天想吃多少都沒問題喲,小瞬瞬♪」
 「喂。請我們吃飯是很感謝啦……不過你是不是有點太自來熟了啊。」
 「小瞬瞬害羞啦~♪」
 「別鬧了! 真是的……」
 夕陽映照著三人的背影,從機場入口漸漸遠去。
 然而,他們還不知道,在數日後,他們將會和一位少女相逢。而這也將成為暗中接近本次大賽的災難的序章……。

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